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Oltre 120 milioni di bambini e studenti sono attualmente fuori dalla scuola in Africa Occidentale e Centrale, perché quasi tutti i paesi hanno introdotto la misura della chiusura scolastica e universitaria a livello nazionale per contenere il Covid-19, ma il numero è destinato ad aumentare man mano che il virus si diffonderà. Lo afferma Save the Children, l’Organizzazione internazionale che da oltre 100 anni lotta per salvare i bambini a rischio e garantire loro un futuro, che teme per il futuro di milioni di bambini.

Mentre la risposta al COVID 19 è principalmente focalizzata sui sistemi sanitari, la pandemia sta già avendo un impatto devastante sulla vita dei bambini. Nel tentativo di mantenere la diffusione del virus, i governi stanno chiudendo le scuole in tutto il mondo e questa situazione potrebbe ulteriormente aggravare le vulnerabilità dei minori emarginati nell'Africa Occidentale e Centrale e in particolare nel Sahel.

“È un momento difficile per questa improvvisa chiusura della scuola. Sono le peggiori vacanze che abbia mai avuto perché siamo bloccati. Non possiamo studiare e mi preoccupo per il virus. Non so quando aprirà la scuola, non so neanche se la finiremo nè se il virus farà una strage nel nostro paese. Sono molto spaventato. Mi mancano le mie lezioni, i miei amici e la mia scuola. Più passano i giorni, più casi ci sono e se continua ad diffondersi così velocemente la scuola non riaprirà" ha detto Awa[1], 12 anni, uno studente a Bamako, in Mali.

Per limitare la diffusione del virus, i governi hanno deciso di confinare le popolazioni e chiudere le scuole, ma Save the Children esprime la propria preoccupazione perché finora sono stati messi in atto meccanismi limitati per garantire il proseguimento dell'istruzione dalle case. L’interruzione delle lezioni e l’impossibilità di frequentare un luogo sicuro come la scuola, mette i minori a rischio maggiore di abuso, abbandono, violenza e sfruttamento e, soprattutto le ragazze hanno maggiori probabilità di lasciare la scuola definitivamente.

Alcuni paesi sono più attrezzati e in grado di fornire un "apprendimento a distanza" ai minori durante la chiusura scolastica, ma le ragazze e i ragazzi più emarginati che vivono nelle aree rurali o nei sobborghi delle principali città avranno grandi difficoltà ad accedere all'apprendimento a distanza. Ciò include i bambini delle famiglie a basso reddito, i disabili e coloro che già sono colpiti da conflitti e crisi umanitarie.

I sistemi educativi nazionali in Repubblica Democratica del Congo, Burkina, Mali, Niger o Nigeria settentrionale affrontano già notevoli sfide a causa del conflitto, degli sfollamenti in corso e di una grave mancanza di finanziamenti. Il COVID-19 aggrava queste terribili situazioni.

“L'istruzione deve essere integrata nella risposta attuale alla pandemia di Coronavirus, poiché è in gioco il futuro di milioni di minori. La malattia può scomparire nel tempo, ma i bambini continueranno a subire le conseguenze per il resto della loro vita. La gestione della crisi sanitaria e il contenimento del virus devono essere una priorità, ovviamente, ma è necessario garantire anche che i bambini possano continuare la loro istruzione da casa. Finora sono state messe a punto misure limitate per garantirla. Questa è una sfida alla quale i governi dovranno rispondere con l'aiuto della comunità internazionale. Se releghiamo la continuità dell'istruzione in secondo piano, molti bambini, in particolare le ragazze, potrebbero abbandonare la scuola definitivamente. L’epidemia di Ebola, seppur diversa, dovrebbe rappresentare per noi una lezione” ha affermato Philippe Adapoe, Direttore Generale della regione Africa Occidentale e Centrale di Save the Children.

Save the Children invita i governi e la comunità internazionale a garantire che siano messe in atto misure per mitigare l'impatto della chiusura della scuola. In Africa, dove milioni di persone non hanno accesso a Internet, strumenti come programmi radio e TV, possono aiutare i bambini ad accedere all'istruzione alternativa. È fondamentale che i governi supportino gli insegnanti e li dotino delle competenze per fornire un apprendimento a distanza di qualità; siano disponibili cure adeguate e supporto specifico per i bambini, insieme all'apprendimento a distanza, poiché le chiusure scolastiche colpiranno più duramente i più emarginati; siano attuate le misure necessarie per mitigare i rischi che l'impatto della chiusura delle scuole può avere sui bambini, oltre all'interruzione dell'istruzione.

Per esempio, molti fanno affidamento sui pasti scolastici per sostenere la loro alimentazione quotidiana. Inoltre, i minori che non vanno a scuola hanno anche un rischio maggiore di andare a lavorare e di abuso e sfruttamento; prestare particolare attenzione alle ragazze, che hanno maggiori probabilità di affrontare un onere sproporzionatamente più grande per la cura dei familiari che contraggono il virus, la cura dei bambini più piccoli e sono a rischio di meccanismi familiari negativi come il matrimonio precoce. Più governi devono impegnarsi a mettere in atto meccanismi di protezione delle minori vulnerabili, seguendo l’esempio della recente decisione del governo della Sierra Leone  di revocare il divieto per le ragazze in gravidanza di frequentare la scuola.

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